Si eres nuevo en el mundo de la acuariofilia es posible que hayas escuchado los términos “ciclo biológico”, “proceso de nitrificación” o “síndrome del acuario nuevo” y no sepas de qué se trata. Todos se refieren al mismo ciclo: “el ciclo del nitrógeno”.

¿Qué es y por qué es tan importante?

Los desechos de los peces y demás habitantes del acuario generan amoníaco en el agua. Esta sustancia es altamente tóxica y matará a tus peces con solo una pequeña concentración.

El ciclo del nitrógeno ayuda a evitar esto. Es un proceso donde las bacterias beneficiosas se establecen en el acuario, sobre todo en el filtro, y permiten que el amoníaco (muy tóxico) se convierta en nitritos (tóxicos) y, finalmente, en nitratos (no tan tóxico).

Por eso es tan importante, las bacterias beneficiosas del filtro son indispensables para neutralizar la toxicidad de los desechos de tus peces.

El ciclado del acuario consiste en eso, en promover la aparición de los distintos tipos de estas bacterias y asentar una colonia estable de ellas suficiente para sobrellevar la carga biológica del acuario.

Sólo habiendo realizado un correcto ciclado podremos tener un acuario sano donde la vida de sus habitantes sea lo más placentera posible.

Cuánto dura el ciclado de un acuario

El ciclado de un acuario puede llevar de 2 semanas a 2 meses, dependiendo de a quién le preguntes y la experiencia que haya tenido. Hay que decir que, incluso para los más expertos, el tiempo de ciclado no es una ciencia exacta y puede depender de un montaje a otro: litros del acuario, filtro empleado, presencia de plantas y el cómo se introduce el amoniaco en el acuario.

Al final, la mejor respuesta es que el ciclado dura cuando esté establecido el ciclo del nitrógeno de inicio a final.

Cómo controlar el avance del ciclado

De lo que se trata es de ir comprobando cómo el acuario, por sí solo, va generando el amoniaco (o amonio dependiendo del pH del agua), luego los nitritos y, finalmente los nitratos. Y que todo esto, finalmente, se realiza tan rápido que sólo debemos detectar nitratos en el agua y nada de amoniaco o nitritos.

Lo habitual es hacerse con un kit de pruebas para controlar los parámetros que nos interesan, esto es, pruebas para verificar los niveles de amoníaco, nitritos, nitratos y pH.

Una vez tenemos los test es cuestión de ir midiendo cada 2 días la presencia o no de los compuestos que nos interesa en cada etapa del ciclado.

Durante este proceso, el nivel de amoníaco aumentará y luego descenderá a medida que los nitritos comienzan a afianzarse. El nitrato no aparecerá hasta que el acuario tenga niveles significativos de nitrito. Una vez que alcance los niveles correctos, se formará nitrato y el nivel de nitritos caerá.

Cuando ya no puedas detectar nitritos, ni por supuesto amoníaco, podrás asumir que el proceso de ciclado de tu acuario ha finalizado y que es seguro introducir peces en él.

Control de niveles de compuestos nitrogenados durante el ciclado
Niveles nitrógeno en ciclado acuario nuevo
Evolución de presencia de los distintos compuestos nitrogenados durante el ciclado de un acuario nuevo

En la imagen se puede observar cómo evolucionarán los niveles de los distintos compuestos que contienen nitrógeno durante el ciclado del acuario. Como se puede observar, primero se generará amoníaco que será transformado en nitrito por el primer tipo de bacterias (nitrosomas). El amoníaco desaparecerá del acuario porque cuando se genere directamente será transformado en nitritos. Una vez se genere la colonia del segundo tipo de bacterias (nitrobacter) el nitrito se transformará en nitrato. Esto hará que desaparezcan del acuario tanto amoníaco como nitritos, ya que las bacterias harán su trabajo lo suficientemente rápido como para que sólo exista en el acuario nitratos.

Ahora sí, aunque el nitrato no es ni mucho menos tan tóxico como los dos compuestos anteriores, también hay que controlar que su nivel no sobrepase un límite. Para ello realizaremos cambios de agua, lo cual bajará inmediatamente el nivel, o tendremos plantas naturales que se alimentan de nitratos y no dejarán que suba el nivel si son suficientes.

Qué necesitas para hacer un ciclado de acuario

Ciclar un acuario no requiere de demasiada parafernalia. Con los siguientes productos tendrás más que suficiente:

Kit de pruebas de parámetros de acuario

El ciclo del nitrógeno es un proceso invisible. La única forma de comprender realmente lo que está sucediendo dentro de tu tanque es medirlo. Y la forma más fácil de hacerlo es con un kit de pruebas para medir los parámetros del agua del acuario.

Hay kits pensados especialmente para medir los parámetros del ciclado aunque también los puedes adquirir por separado.

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Acondicionador de agua

¿Estás usando agua del grifo para llenar el acuario? Ten en cuenta que contiene cloro y cloraminas, dos compuestos químicos que matan las bacterias beneficiosas del acuario.

Agregar un buen acondicionador al agua que introduzcas a tu acuario declorará el agua, haciéndola segura para las bacterias beneficiosas (y los peces cuando finalmente los agregues).

Usa este producto siempre que agregues agua del grifo al acuario.

Montar el acuario

¿Ya sabes cómo quieres tener tu acuario?¿Tienes todos artilugios necesarios para hacer funcionar el acuario?

Perfecto, móntalo todo como si fuese ya el montaje definitivo: calentador, filtro, bomba de aire, sustrato, plantas, troncos... Móntalo como te gustaría tenerlo cuando metas, finalmente, los peces.

¿Por qué necesitas tu acuario completamente configurado?

Bueno, las bacterias beneficiosas necesitan una superficie a la que adherirse, es decir como el sustrato y el medio filtrante. De hecho, la mayoría de las bacterias establecerán su hogar en el filtro.

Una vez que tengas el acuario montado, deberás mantener todos los equipos eléctricos, como calentadores, burbujeadores y filtros, encendidos durante todo el proceso de ciclo. Hacerlo estimula el crecimiento de las bacterias beneficiosas e incluso puede acelerar el ciclado del acuario.

Nota: Las bacterias beneficiosas prefieren la temperatura entre 18 y 29 grados. El crecimiento es más lento fuera de este rango de temperatura, lo que puede hacer que el ciclado tarde más en completarse. Verifica la temperatura del agua con un termómetro de acuario preciso.

Verificar el pH del agua

Este es quizás uno de los pasos que se omiten con más frecuencia cuando se trata de hacer un ciclado de acuario, y una de las causas más comunes de ciclados fallidos.

El proceso del ciclado puede ralentizarse o incluso detenerse si el nivel de pH del agua del acuario está por debajo de 7.

Por lo tanto, verifica el agua que agregaste al acuario, si está por debajo de 7, debes aumentar el pH antes de pasar al siguiente paso.

Cómo hacer el ciclado del acuario sin peces

Este es el método que te recomendamos que uses y es el más popular por una simple razón: en ningún momento ningún pez corre peligro de morir.

Existen otros métodos para hacer un ciclado sin peces, sin embargo, te sugerimos que utilices la siguiente técnica por ser la más sencilla.

Paso 1: Producir amoníaco

El primer paso es generar un entorno que sea capaz de producir amoníaco pero no tienes peces, entonces, ¿qué haces?

Una forma sencilla de hacer esto es comenzar echando algo de comida para peces en el acuario, preferiblemente alguna que se descomponga rápido como las escamas. Agrega la misma cantidad que si estuvieras alimentando a tus peces. Puedes hacer esto cada 12 horas, por ejemplo.

Ahora, todo lo que tienes que hacer es esperar. La comida, al no tener quien se la coma, comenzará a descomponerse, liberando amoníaco en tu acuario.

Paso 2: Medición de amoníaco

Para este paso necesitarás un kit de prueba para controlar los niveles de amoníaco del acuario cada pocos días. El objetivo debería ser llegar, al menos, a un nivel de 3 ppm (partes por millón).

Si ves que no hay suficiente amoníaco en el acuario, agrega más comida y déjala descomponerse. Una vez llegues a los 3 ppm deja de añadir comida hasta que veas en una medición que el nivel de amoniaco baja.

Paso 3: Medición de nitritos

Después de una semana de que haya aparecido el amoníaco ya podemos empezar a realizar pruebas de niveles de nitritos.

La colonia de bacterias nitrosomas comenzará a crecer y empezará a consumir amoníaco.

Tan pronto como detectes que hay nitritos en tu acuario sabrás que el ciclo ha comenzado. Debes continuar generando amoníaco como hasta ahora para que el ciclo no se interrumpa y evitar que la recién creada colonia de bacterias muera.

A partir de este momento, si la colonia de bacterias es suficientemente grande, verás como el nivel de amoniaco va bajando hasta llegar a 0 mientras que el nivel de nitritos va aumentando.

Paso 4: Medición de nitratos

Después de estar realizando pruebas de amoníaco y luego nitritos durante algunas semanas, verás que los niveles de nitritos comienzan a bajar; es el momento de comenzar a realizar pruebas de nitratos.

Cuando, por fin, detectamos niveles de nitratos significa que el proceso de ciclado está casi completado. La colonia de bacterias de tipo nitrobacter se habrá establecido y empezará a consumir nitritos para generar nitratos.

Así pues, una vez que los niveles de amoníaco y nitritos se reducen a 0, ya podemos decir que el ciclado se ha completado.

Eso sí, aunque los nitratos no son comparables en toxicidad al amoníaco o los nitritos, es recomendable mantenerlos también a raya. Te aconsejamos que, si la lectura de nitratos es superior a 40 ppm, realices un cambio de agua para reducirlo a unos valores menos peligrosos (de 10 a 20 es ideal si tienes plantas).

Paso 5: Introducción de los peces

Ahora que ya no se detecta ni amoníaco ni nitritos es cuando se puede comenzar a introducir a los habitantes de nuestro acuario.

De todas maneras este paso no se puede realizar de cualquier manera, no se pueden agregar todos los peces si el número de éstos va a ser considerable. Hay que agregar peces de manera gradual para permitir a la colonia bacteriana que se adapte a la carga biológica.

Una vez finalizado el ciclado la colonia de bacterias tiene un tamaño u otro dependiendo de la cantidad de comida que hayamos estado echando durante el proceso.

Si añades más peces que los que la colonia bacteriana puede soportar se necesitará un tiempo para que ésta pueda crecer y adaptarse a la nueva carga biológica. Durante este tiempo volverá a aparecer amoníaco y nitritos en proporciones asimilables si no hay demasiados peces de más. Una vez introducidos estos nuevos peces deberás esperar, al menos, una semana o dos para poder meter más con seguridad.

Cómo hacer el ciclado del acuario con peces

A pesar de que no es nuestro método preferido, también es posible realizar el ciclado del acuario con peces en su interior. Con este método expondrás a tus peces a la elevada toxicidad del amoníaco y los nitros y podría pasar que algunos no sobrevivan.

También corres el riesgo de estresar a los peces, lo que podría provocar enfermedades. Aunque si has cometido el error de comprar el acuario junto con los peces esta puede llegar a ser tu única opción de realizar el ciclado.

Paso 1: Introducción de una pequeña cantidad de peces resistentes

En este método el objetivo será que los peces generen el amoníaco a partir de sus desechos, como harán finalmente. Pero el otro objetivo es que estos mismos peces puedan sobrevivir a los altos niveles de amoníaco y nitrito el tiempo suficiente para permitir que crezcan las bacterias beneficiosas.

Puedes agregar aproximadamente 1-2 peces por cada 40 litros de agua. Agregar demasiados peces dará lugar a un exceso de desperdicio y esto puede causar un pico de amoníaco que los mataría a todos.

Aquí te presentamos algunas de las especies más resistentes a estos elementos tóxicos y que serán ideales para realizar el ciclado con peces:

  • Barbo cereza y barbo tigre
  • Gurami enano (Colisa lalia)
  • Neón chino
  • La mayoría de ciprínidos (carpas)
  • La mayoría de los guppies
  • Danio cebra
  • Tetra rayos X
  • Pseudotropheus Cebra

Paso 2: Alimentación de los peces

Alimenta a los peces con moderación y ten cuidado de no sobrealimentarlos. Como regla general, alimenta a tus peces una vez cada 2 días y con poca cantidad, menos incluso de lo que te parecería que es poca.

¿Por qué?

Porque mientras más coman los peces, más desechos producirán. Esto aumentaría el nivel de toxinas en el acuario demasiado rápido antes de que las bacterias buenas puedan colonizar tu acuario.

Paso 3: Cambios de agua

Desde el mismo momento en que los peces empiezan a generar desechos estarán expuestos a cantidades potencialmente letales de amoníaco y nitritos, por lo que los cambios regulares de agua son imprescindibles. Ayudará a asegurar que los niveles de toxinas no sean demasiado altos.

Trata de hacer cambios de agua del 10-25% cada 2-3 días. Si lo haces más a menudo o en mayor cantidad, correrás el riesgo de eliminar el amoníaco y el nitrito mínimo que necesitan las bacterias beneficiosas para generarse y hacer crecer la colonia.

Otro aspecto muy importante, asegúrate de agregar acondicionador de agua antes de agregarla al acuario. Introducir cloro o cloraminas matará las bacterias y arruinará el proceso de ciclado.

Paso 4: Medición de los niveles de toxinas

Al igual que en el método sin peces, y en general aplicable a cualquier método que te puedas encontrar, al final lo que hay que hacer es controlar los niveles de cada elemento mediante kits de pruebas.

Para ello es necesario hacerse con test de amoníaco, nitritos y nitratos para observar y controlar cómo los niveles de amoníaco y nitritos suben y bajan durante el ciclado y, finalmente, el de nitratos va subiendo hasta ser el único de los 3 elementos presente en el agua del acuario.

Como hay peces, y corremos el riesgo de perderlos, recomendamos en este caso realizar la medición de niveles cada día y así poder actuar en caso de que algún parámetro se dispare demasiado.

Paso 5: Introducción de más peces

Una vez los niveles de toxinas han llegado a cero es el momento de introducir más peces en el acuario.

¡Pero cuidado! Deberás hacerlo gradualmente, introduciendo sólo uno o dos peces cada vez. Después de cada adición espera aproximadamente una semana y vuelve a medir los parámetros del agua. Si los niveles de amoníaco y nitritos se mantienen a cero eso es que la colonia bacteriana se ha adaptado a la nueva carga biológica y podrás seguir añadiendo más peces al acuario.

Es muy importante hacer esto lentamente. Agregar demasiados peces hará que aumenten los niveles de amoníaco y nitrito y esto podría estresar a los peces provocándoles enfermedades e, incluso, la muerte.

Cómo acelerar el proceso de ciclado

El ciclado de un acuario es un proceso lento, sobre todo si no tenemos ningún otro acuario del que ocuparnos o somos primerizos en la materia este tiempo se hace eterno.

Si te lo estás preguntando, sí, el ciclado se puede acelerar. Si no desea esperar de 4 a 8 semanas, puedes utilizar estas técnicas que te indicamos a continuación. De todas maneras debes saber que en la mayoría necesitarás poder utilizar elementos de otro acuario ya ciclado.

Agregar medios filtrantes de otro acuario ya ciclado

Los medios filtrantes de un acuario ya establecido tendrán colonias de bacterias nitrificantes establecidas. Nos referimos, sobre todo, al material filtrante de tipo biológico. De esta manera no tendrás que esperar a que las bacterias comiencen a crecer de forma natural y de la nada, por lo que tu acuario hará un ciclado más rápido.

Es como empezar a correr los 100 metros lisos pero empezando con carrerilla, no parado.

Consejo: si realizas el ciclado con peces es mejor usar medios filtrantes de un acuario que tenga un tamaño similar y una cantidad similar de peces.

Agregar sustrato de un acuario ya ciclado

Si tienes acceso a un acuario ya ciclado y completamente establecido que use un filtro debajo de la grava (filtro de fondo), el sustrato está actuando como un medio filtrante y estará repleto de bacterias beneficiosas.

Toma aproximadamente una taza de grava y métela en una malla para ponerla en el interior de tu filtro. Si también tienes un filtro de fondo pon el sustrato encima del tuyo asegurándote que circula el agua filtrada por esa zona.

Mete tu filtro en un acuario ya ciclado

Otro método muy usado es colocar el que será el filtro del nuevo acuario en uno ya establecido y ponerlo a funcionar.

Las bacterias viven, sobre todo, en el interior de los filtros pero también hay un gran número de ellas flotando en el agua. Así que las bacterias del acuario maduro colonizarán en poco tiempo el nuevo filtro.

De esta manera, en poco más de una semana podrías tener tu nuevo filtro con colonias de los 2 tipos de bacterias necesarias para realizar el ciclo del nitrógeno convenientemente.

Utiliza directamente amoniaco (ciclado sin peces)

En lugar de esperar a que los desechos se descompongan en amoníaco, agrégalo directamente y ahórrate el proceso de putrefacción de la comida. Además, utilizar directamente amoníaco hará que sea más fácil mantener constantes los niveles de amoníaco.

Importante: Utiliza amoníaco 100% puro. Muchos amoniacos domésticos contienen aromas y aditivos, y esto acabará con el ciclo incluso antes de que comience. Cíñete al amoníaco puro, o cloruro de amonio, como el siguiente.

Fritz Pro - Cloruro de amonio (500 g)
  • Cloruro de amonio puro
  • Uso para ciclismo sin pescado.
  • Material de alta calidad.
  • País de origen: Estados Unidos.

Utiliza plantas naturales

Las plantas naturales pueden ayudar a introducir bacterias para ayudar a impulsar el proceso. Especialmente, si las obtienes de un acuario ya ciclado y establecido.

Y no solo introducirás bacterias beneficiosas. Las plantas utilizan un proceso llamado síntesis de proteínas para moderar los niveles de amoníaco en el acuario.

Consejo: el uso de plantas de crecimiento rápido como Ambulia, Vallisneria o Hygrophila ayudará a absorber más amoníaco.

Deteniéndonos en este aspecto aquí aparece otro factor a tener en cuenta a la hora de realizar el ciclado. Si realizas el ciclado sin peces, pero con una cantidad suficiente de plantas, verás como el amoníaco podría bajar sin que ello conlleve la formación de nitritos. Es un tema importante, si realizas el ciclado con plantas los niveles de amoníaco no fluctuarán igual que si lo realizas sin plantas naturales.

¡Advertencia! Cuidado con la contaminación cruzada

Esto es importante, la enorme desventaja de usar un acuario establecido para acelerar el ciclado de otro acuario es que se podrían transferir algunas cosas desagradables.

El acuario madura podría contener alguna clase de patógeno no deseado como bacterias o parásitos dañinos. Así que hay que tener en cuenta de no transferir nunca nada de un acuario que se sepa que está contaminado con organismos nocivos.

¡Ojo! No hay métodos milagrosos

No importa qué método uses, no hay una "píldora mágica" o una "fórmula mágica" que haga que un acuario esté ciclado de inmediato.

Puedes acortar el tiempo, pero medir los niveles, realizar cambios de agua y un mantenimiento regular es esencial si deseas que tu acuario sea un éxito.

Solución de problemas comunes durante el ciclado

Siempre es bueno estar preparado en caso de que surja algún problema. Estos son algunos problemas comunes que puedes experimentar y cómo combatirlos.

Envenenamiento por amoniaco

Esta es una seria y real amenaza cuando se realiza el ciclado con peces. Los síntomas a tener en cuenta son:

  • Letargo y falta de movimiento
  • Pérdida de apetito
  • Quedarse en el fondo del acuario
  • Branquias, ojos o ano inflamados
  • Rayas rojas en las aletas
  • Tomar aire en la superficie

Es importante estar atento y lidiar con cualquiera de estos síntomas rápidamente, o podrán provocar la muerte de los peces afectados. Para reducir los niveles de amoníaco, realiza cambios de agua con más frecuencia, cambiando una mayor cantidad de agua cada vez.

El acuario no empieza el ciclado

El amoníaco tiende a comenzar a crearse y subir su nivel alrededor del día 3. Si para el día 5 no puedes medir nada, y has eliminado la posibilidad de que tengas un kit de prueba defectuoso, es posible que tu acuario no esté funcionando.

Las razones más comunes por las que esto sucede es que no hay una fuente suficiente de amoníaco, o hay algo que lo consume demasiado rápido, para que las bacterias puedan beneficiarse.

Intenta agregar un poco más de amoníaco. Si tiene muchas plantas en el acuario, intenta eliminar algunas de ellas y observa si así se produce algún cambio.

Prueba a medir parámetros nuevamente después de unos días, si aún no hay amoníaco o nitritos, intenta agregar más amoníaco.

El amoníaco no disminuye (ciclado sin peces)

Esto puede suceder por tres razones principales: el pH es demasiado bajo, estás usando agua con cloro o has estado limpiando demasiado el acuario.

Si el pH es inferior a 7, el amoníaco estará presente principalmente como amonio del que las bacterias nitrificantes no pueden alimentarse. Utiliza algún método para aumentar el nivel de pH.

El uso de agua clorada desinfecta tu acuario, matando todas las bacterias, incluso las beneficiosas. Así que asegúrate de agregar un acondicionador al agua antes de introducirla en el acuario.

Las bacterias beneficiosas viven en el sustrato, los medios filtrantes del filtro y las decoraciones del acuario. Si los limpias demasiado, eliminarás las bacterias antes de que tengan la oportunidad de establecerse.

El nivel de nitratos no sube lo suficiente

Las razones de esto son similares a que los niveles de amoníaco no disminuyan. Si tus niveles de nitrato no se mueven de 0 es probable que los estés matando antes de que tengan la oportunidad de establecerse.

Nuevamente, asegúrate de no usar agua con cloro y no limpiar el acuario con demasiada energía.

Las algas campan a sus anchas

Desafortunadamente, el proceso del ciclado establece un entorno ideal para que crezcan nuestras odiadas algas.

Mientras no sea algo demasiado escandaloso no deberías preocuparte. Eso sí, si ves que la explosión de algas es muy grande prueba a apagar las luces y dejar el acuario a oscuras durante algunos días.

Disminuir las horas de iluminación también da buenos resultados, muchas veces abusamos de horas de luz, que no deberían ser más de 8 si tenemos una buena iluminación.

Si tienes plantas, evita fertilizar demasiado la columna de agua. Si tienes, además, plantas de altos requerimientos el uso de un inyector de CO2 también puede ayudar.

El ciclo del nitrógeno nunca termina...

El ciclado de un acuario es inevitable, tienes que hacerlo si quieres mantener peces sanos y felices. Trata de ser paciente y vigila la química del agua.

Pero, una vez que hayas ciclado tu acuario, y los niveles de amoníaco y nitrito sean 0, no significa que estés libre de preocupaciones. El proceso de ciclado se establece en tu acuario, creando un ecosistema equilibrado. El ciclo del nitrógeno se repite interminablemente en el acuario y hay que vigilar de mantenerlo, por lo que deberías medir los parámetros del agua con regularidad para verificar si hay picos de amoníaco y realizar cambios de agua para reducir los niveles de nitratos.

Tests para medir amoníaco

Tests para medir nitritos

Tests para medir nitratos

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Última actualización el 2022-05-27 / Enlaces de afiliados / Imágenes de la API para Afiliados

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